Les 17e et 18e siècles

La révolution scientifique de la Gravitation Universelle

La contribution d'Isaac Newton (1642-1727) à la science, aux techniques et aux mathématiques est véritablement immense. Parmi ses nombreuses découvertes, citons pour commencer le calcul différentiel et intégral (dont il partage la paternité avec Leibniz), l'optique corpusculaire et l'invention du télescope à réflexion (le télescope de Newton), les lois de la mécanique qui permettent de prédire correctement le mouvement des corps et enfin la théorie de la Gravitation Universelle. Il s'agit d'une formulation rigoureuse de l'intuition déjà présente chez Kepler selon laquelle il existerait une force attractive à l'œuvre à distance, même à travers le vide de l'espace. Newton décrit l'attraction gravitationnelle comme une force proportionnelle au produit des masses d'inerties et inversement proportionnelle au carré de la distance séparant ces masses. Il y incorpore aussi le principe d'équivalence entre la masse d'inertie et masse gravitationnelle établi expérimentalement par Galilée.

La gravitation permet de relier avec une même physique universelle les phénomènes terrestres, comme une pomme qui tombe, aux phénomènes célestes, comme le mouvement des comètes sur leurs orbites. La physique d'Aristote séparant le monde céleste du terrestre doit être abandonnée : les lois de la physique sont les mêmes dans tout l'Univers ! Malgré son immensité, l'Univers est à la portée de notre compréhension par la science.

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